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Le cellule che cambiano lavoro per combattere il diabete

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Evidenziando la capacità delle cellule di adattarsi per compensare la mancanza di insulina, i ricercatori dell'UNIGE dimostrano l'estensione fino ad oggi insospettata della plasticità cellulare nel pancreas.

Il diabete è caratterizzato da livelli persistenti di glicemia alta che si verificano quando alcune cellule del pancreas - le cellule β produttrici di insulina - vengono distrutte o non sono più in grado di secernere insulina. I ricercatori dell'Università di Ginevra (UNIGE) sono riusciti a dimostrare come una parte delle cellule α e δ del pancreas, che di solito producono altri ormoni, possa prendere il sopravvento dalle cellule β danneggiate iniziando a produrre insulina. Osservando come queste cellule riescano a modificare la loro funzione modificando parzialmente la loro identità, i ricercatori hanno scoperto un fenomeno di plasticità cellulare sconosciuto finora. Inoltre, al di là del pancreas, tali processi potrebbero caratterizzare molti altri tipi di cellule nel corpo. Questi risultati, da leggere in Nature Cell Biology, portano a immaginare strategie terapeutiche completamente nuove che possano sfruttare le capacità rigenerative del corpo.

Il pancreas contiene diversi tipi di cellule che producono diversi ormoni responsabili della regolazione dei livelli di zucchero nel sangue. Tra queste ci sono le cellule α, che producono glucagone, le cellule β, che producono insulina, e le cellule δ, che producono la somatostatina, un ormone che agisce come un regolatore locale per controllare l'attività delle cellule δ e β. Insieme formano piccoli gruppi noti come isole pancreatiche. Il glucagone aumenta i livelli di zucchero nel sangue, mentre l'insulina ha l'effetto opposto. Nei pazienti con diabete, in assenza di cellule β funzionali, i livelli di zucchero nel sangue sono persistentemente elevati.

Alla Facoltà di Medicina dell'UNIGE, il professor Pedro Herrera e il suo team hanno dimostrato, alcuni anni fa, l'esistenza di una capacità naturale di rigenerare le cellule produttrici di insulina: nei topi senza cellule β, nuove cellule produttrici di insulina appaiono spontaneamente. Alcune cellule pancreatiche sono quindi in grado di riprogrammare se stesse per imparare a secernere l'insulina. "Tuttavia, questo fenomeno riguarda solo l'1-2% delle cellule α e δ. Perché alcune eseguono questa conversione e altre no? E soprattutto, sarebbe possibile incoraggiarlo? Queste sono le domande che sono al centro del nostro lavoro ", spiega il professor Herrera.

Se il lavoro del professor Herrera si concentra sulle cellule pancreatiche, gli stessi processi potrebbero applicarsi a molte altre cellule differenziate nel corpo. Quindi, l'idea che le cellule mature funzionali differenziate rimangano stabili per sempre ora viene messa in discussione.

Fonte: Università di Gienvra, Unige.ch